Group 3 – Open Air Brewing

Group 3 (Takumi, Momoka, Rio, Nagisa, Toshiki) – Open Air Brewing (Kobe)

神戸に給食室を使った醸造所「Open Air 湊山醸造所」がある。ここは市民が交流を図ることが出来る場で、ビールを通して多様な人々が時間・空間を共有できる未来をめざしている。オープンなビールづくりを大切にしており、常に顧客のアイデア・フィードバックを元に変化をし続けている。そんな醸造所open air の醸造責任者、Ben Emrichにインタビューをした。

Open Air の醸造責任者であるBen Emrich は、アメリカ、オレゴン州のポートランドで生まれ2011年に来日した。日本に来てまず、高校教師として英語を教えながら日本の文化や日本語を学び、そののち、一度母国のポーランドに帰国。そして1年間の醸造修行を行ってから再び日本に戻り、シカゴの友人と醸造所を始めることを決めた。初めに和歌山で始めた『Nomcraft』で醸造責任者を務めたあと、現在は神戸の湊山に位置する『Open Air 湊山醸造所』で再び醸造責任者を勤めている

まず、なぜBen は日本にくることになったのかを聞いた。彼は様々な国に渡航し、そこで暮らすことを好んでおり、日本に来るまではヨーロッパ、オセアニアに住んだことがあったという。大学卒業後もまだ見ぬ新しい国に住みたいとの思いから、ホームステイがあり、自身の知らない国、日本を新しい居住国としての興味を持ち始めた。なにが日本へ行くきっかけとなったか。と尋ねると「実は仕事を探すのが容易で、ビザも取りやすかった」と笑って答えた。

Ben の故郷であるポーランドはクラフトビールが盛んな地である。しかし、日本に初めに訪れた10、20年前までの日本はクラフトビールはメジャーでなく、Ben は寂寞を覚えた。Ben が考えるクラフトビールとは、、、。「それは香りや味だけではなく、クラフトビールを通じたコミュニティが大事である。醸造所は街の人々の出会いの場である。」と彼は言う。

では、ビール業界で働く上でなにがモチベーションになったのか。Benがビールを好きになる前、ポートランド、スイス、オーストラリアでバーテンダーをしていた。その際、彼はビールの魅力に気づく。ビールには人々を繋げる役割があり、新しい出会いを創り出したり、会話を楽しむきっかけを作ったりする。「バーテンダー時代はレストラン経営が夢だったけど、ビール醸造所経営もいわば同じモノだと感じたから、醸造所を始めたよ」と答えた。

ここでBenがopen air に入るまでの経緯を説明する。Benがビール作りに興味を持ったのは、かつてバーテンダーとしてポートランドの醸造所で勤務していた際だが、当時はまだそう感じていただけだった。しかし、日本に来日し英語の教師をしていた際、好みのビールが日本になく衝撃を受けた。そこで、友達とバーを始めることを決意したが、そこで一つの問題が生じた。「バーを開こうとしたんだけど、十分な資金が無かったんだよね。だから結局ビール作りにシフトしたよ。」ここからBenはポートランドに足早に帰国し、クラフトビール作り学びに勤しんだ。故郷でビールづくりを学んだ後、日本に再来する。この再来がBenのビール人生を変えた。「どこでビールを作ろうか。」悩んでいると、あるグループを見つける。それは、和歌山の有田川で地域活性化に勤しんでいるグループだ。そのメンバーがBenたちの醸造所設営を手助けをし、経験を経てOpen air に入った。

Open Airは、ビールを作る場所としては珍しく、学校の跡地にその醸造場所を構える。湊山小学校はオーナーの1人の村上豪英氏の母校であり、この小学校が閉校することが決まったのちに地域のコミュニティのために何かを行いたいという気持ちから、彼の好きなビールと合わせてこの学校跡地に醸造所をつくることを決意した。

この小学校跡地には、給食室にある醸造所の他に、ハーブ店やフードホール、理科室や図書室を改装して作られた「みなとやま水族館」、釣りを体験できるフィッシュポンドに保育園や就労施設と、さまざまな施設が併設されている。

今までは小学生の賑やかな声に包まれていた小学校が、村上氏の手によって新しく、地域の人々がコミュニケーションを取ることができる公共空間へと生まれ変わったのだ。

ビールをつくる時には、楽しいだけでなく、さまざまな挑戦にも直面する。Open Airでは毎月8つの異なるビールを提供しているが、その中で定番のビールはOpen Air Pale, Open Air IPA, Rotating Hazyの3つだけ。残りの5つは月ごとの季節の限定ビールなどで、ベンはこれらのビールのレシピを毎月作らなければならない。挑戦だらけの毎月だが、まさに彼の腕の見せ所である。Open Air湊山醸造所では、毎月に8000から9000リットル、年間で100,0リットルのビールを醸造している。

一般的に、多くのビール会社は若い人や熱いビールファンのために、アルコール度数の高いビールを作ろうとする、とベンは言う。しかし、彼やOpen Airが大事にしているターゲットは会社で働くようなサラリーマンやサラリーウーマン。彼は、作ビールを通していろいろな人とコミュニケーションをとり、お互いを知ることができるようなクラフトビール作りを目指していることから、Open Airでは、仕事終わりのお疲れ様の一杯に簡単に飲むことができるような、アルコール度数の低いビールが多く提供される。

最後にビール製造者としての目標を聞くと、彼は2つの目標を持っている答えた。1つは、ビールをもっと広めること。1ビール製造者として、ビールの良さをもっと多くの人々に知ってもらいたいのである。また、人々にとってビールを更に身近なものにすることが、もう1つの目標である。たとえば、多くの焼肉屋では有名ブランドの生ビールを提供しているが、柚子胡椒サワービールのように、焼肉と相性のいいクラフトビールはもっとたくさんある。もっと人々に刺さるビールを提供することが可能であると彼は提言する。そして、ビールを作る際に、日本の材料を使うことで、更に身近なものにしたいとも彼は主張する。複数の国でバーテンダーをし、日本に渡り9年間、ビール製造者として、日本のビール産業の一部を担ってきたベン。彼だからこその目標だと感じる。パラダイムシフトは1日1日では感じず、社会情勢から顧客が求める種類まで、変化のスピードは時代の流れとともに早くなっている。彼の長年に渡る製造者としての経験だけでなく、自己研鑽の積み重ねから得られた先見性をもとに、目標を達成するべく、人々が本質的に求めているビールを彼は探し続ける。

Open Air Minatoyama Brewery, a brewery using a school lunchroom, is located in Kobe. It is a place where citizens can interact with each other, aiming for a future where diverse people can share time and space through beer. The brewery places importance on openness beer brewing, and is constantly changing based on customer ideas and feedback. We interviewed Ben Emrich, head brewer at Open Air.

Ben Emrich, the head brewer at Open Air, was born in Portland, Oregon in the United States and came to Japan in 2011. He first came to Japan to teach English and learn about Japanese culture and language as a high school teacher before returning to his native Poland. After a year of brewing training, he returned to Japan and decided to start a brewery with a friend in Chicago. He was the head brewer at Nomcraft, which he started in Wakayama, and is now the head brewer again at Open Air Minatoyama Brewery in Minatoyama, Kobe.

First, we asked Ben what brought him to Japan. He likes to travel and live in different countries and had lived in Europe and Oceania before he came to Japan. After graduating from college, he wanted to live in a new country that he had not seen yet, and he decided to come to Japan where he had a homestay and was interested in as a new country to live in. When we asked what prompted him to go to Japan, he said, “Actually, it was easier to find a job and get a visa” with a smile on his face.

Craft Beer is famous in Ben’s hometown, Poland. Ben’s view of craft beer: “It’s not just about aroma and taste,” he said, “it’s about the quality of the beer. Ben believes that craft beer is about more than aroma and taste; it’s about community. The brewery is a meeting place for the people of the city,” he says. He also mentioned, “Craft beer is not only about aroma and taste, but also about community.

So what was the motivation to work in the beer industry? Before Ben fell in love with beer, he worked as a bartender in Portland, Switzerland, and Australia. It was during this time that he discovered the appeal of beer. He believes that beer has a role to play in bringing people together, creating new encounters, and sparking conversation. “When I was a bartender, my dream was to run a restaurant`, but I felt that running a brewery was the same thing, so I started a brewery,” he replied.

From now on, I will explain his background from meeting the beer to joining the Open air. Ben’s interest in brewing beer began when he worked as a bartender at a brewery in Portland, but at the time it was just a feeling he had. However, when he came to Japan to teach English, he was shocked to find that the beers he liked were not available in Japan. So he decided to start a bar with a friend, but then one problem arose. “We tried to open a bar, but we didn’t have enough money. So I ended up shifting my focus to making beer.” From there, Ben quickly returned home to Portland to study craft brewing. After learning to make beer in his hometown, he returned to Japan. This return changed Ben’s life. “Where should I go to make beer?” He found a group of brewers in Wakayama, Japan, who were making beer in the Aritagawa River. It was a group working to revitalize the local community in Aritagawa, Wakayama. The members of the group helped Ben and his team set up the brewery, and after their experience, they joined Open Air.

Open Air brews its beer on the site of a former school, which is rare for a beer brewery. Minatoyama Elementary School is the alma mater of one of the owners, Mr. Murakami, and after this school was closed, he wanted to do something for the local community and decided to build a brewery on this former school site, along with beer which he likes.

In addition to the brewery in the kitchen room, this former elementary school site has an herb store, a food hall, the Minatoyama Aquarium, which was created by renovating the science lab and library, a fish pond where you can experience fishing, a kindergarten, and a work facility.

The elementary school, previously filled with the lively voices of elementary school students, has been transformed by Murakami’s hands into a new public space where local residents can communicate with each other.

When you make beer, you will be faced with a variety of challenges as well as fun: Open Air offers eight different beers each month, of which only three are staples: Open Air Pale, Open Air IPA, and Rotating Hazy. The other five are monthly beers, and Ben has to create recipes for these beers each month. Each month is full of challenges, but it is truly a test of his skill: Open Air Minatoyama Brewery brews between 8,000 and 9,000 liters of beer each month, or 100,000 liters per year.

Ben says, in general, many breweries try to make high-alcohol beers for young people and beer lovers. However, he and Open Air’s target is businessmen and businesswomen who work in companies. He aims to make craft beer that allows people to communicate with each other and get to know each other through the beer they make, which is why Open Air offers many low-alcohol beers that can easily be enjoyed as an after-work drink.

As we asked about his major goals as a brewer, he said he has two goals: to promote beer more, and he wants more people to know about beer. Another goal is to make beer more accessible to the public. For example, many yakiniku restaurants serve famous brands of draft beer, but many more craft beers go well with yakiniku, such as yuzu kosho sour beer. It is possible, he suggests, to offer beers that stick with people more. He also claims to use Japanese ingredients in the making of his beers to make them even more accessible. After bartending in several countries, Ben came to Japan and has been part of the Japanese beer industry as a brewer for nine years. We feel that this is a goal only possible because of him. The paradigm shift is not felt day by day, and the speed of change, from social conditions to the types of products customers demand, has quickened with the times. Based on his years of experience as a manufacturer as well as the foresight he has gained from his self-study, he will continue his search for the beer that people essentially want to achieve his goal.

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